Galaxia esferoidal enana Fornax. Foto la hora: ESO/DIGITIZED SKY SURVEY 2. / Europa Press/dpa

La presencia de rotación transversal –en el plano del cielo– ha sido descubierta en tres elusivas galaxias esferoidales enanas que orbitan la Vía Láctea, lo que ayudará a trazar su historia evolutiva.

El hallazgo de atrofísicos del Instituto de Aastrofísica de canarias (IAC) ha sido posible gracias a los últimos datos proporcionados por el satélite Gaia, de la ESA. Los resultados de este estudio acaban de ser publicados en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS).

Las galaxias enanas tienen un marcado interés cosmológico. El modelo cosmológico estándar propone que estas galaxias habrían sido las primeras en formarse. Muchas de ellas, la mayoría, habrían sido destruidas y canibalizadas por las grandes galaxias, como la Vía Láctea. Sin embargo, las que perduraron se pueden estudiar en la actualidad y contienen una valiosa información sobre el Universo primitivo.

Una subclase de las galaxias enanas son las galaxias esferoidales enanas. Son muy difusas, con muy baja luminosidad y contienen grandes cantidades de materia oscura y escasa o nula presencia de gas. Desde su descubrimiento han sido estudiadas en profundidad. Sin embargo, su cinemática interna continúa siendo poco conocida debido a las dificultades técnicas que entraña su estudio detallado.

La variedad de estudios realizados hasta la fecha considera que las esferoidales enanas no tienen patrones de rotación interna, sino que sus estrellas se mueven en órbitas aleatorias, sin un esquema definido. Sin embargo, las galaxias que integran la otra gran subclase de enanas, las irregulares, contienen gran cantidad de gas, y en algunos casos, sí presentan rotación interna. Esto estaría apuntando hacia un origen diferenciado entre ambos tipos de enanas o hacia una historia evolutiva muy diferente en la que las interacciones con las grandes galaxias, en nuestro caso la Vía Láctea, habrían desempeñado un papel crucial para eliminar la rotación interna de las esferoidales.

Por ello, con el fin de llevar a cabo esta investigación el equipo de astrofísicos del IAC, junto con otros del STScI (Space Telescope Science Institute) ha utilizado los últimos datos suministrados por la misión Gaia para estudiar la cinemática interna de seis galaxias esferoidales enanas, satélites de la Vía Láctea, y ha descubierto la presencia de rotación transversal (en el plano del cielo) en tres de ellas: Carina, Fornax y Sculptor. Estas serían las primeras detecciones de este tipo de rotación en galaxias enanas esferoidales, si se exceptúa la esferoidal de Sagitario, fuertemente distorsionada por el potencial gravitatorio de la Vía Láctea y, por lo tanto, no representativa como caso típico.

«La importancia de este resultado radica en el hecho de que, en general, la cinemática interna de las galaxias, en este caso la rotación, es una traza muy importante de su historia evolutiva y de las condiciones en las que se formó el sistema», explica en un comunicado Alberto Manuel Martínez-García, estudiante de doctorado del IAC y la Universidad de La Laguna y autor principal del trabajo.

«Aunque el modelo estándar de la Cosmología apunta a que las galaxias enanas son las primeras en formarse, no está claro si son sistemas simples o si, a su vez, las que observamos ahora proceden del agrupamiento de otros sistemas más simples, pequeños y más antiguos. La presencia de rotación apuntaría a esta segunda opción. Por otra parte, señala también hacia un origen común de todas las galaxias enanas, tanto las que en la actualidad son ricas en gas (irregulares) como las que no (esferoidales)», indica Andrés del Pino, investigador del STScI y coautor del estudio.

Agencia AP
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