Cerrarán importante telescopio en Puerto Rico debido a daños

La Fundación Nacional de Ciencias anunció el cierre del gran telescopio. Foto la hora: Arecibo Observatory via AP)

Por DÁNICA COTO
SAN JUAN, Puerto Rico
Agencia (AP)

La Fundación Nacional de Ciencias de Estados Unidos anunció el jueves el próximo cierre del gran radiotelescopio de Arecibo, Puerto Rico, un revés para los científicos de todo el mundo que lo usan para buscar planetas, asteroides y vida extraterrestre. En agosto se rompió un cable auxiliar que abrió un tajo de 30 metros en el disco reflector y dañó la cúpula. El 6 de noviembre, la rotura de uno de los principales cables de acero causó más daños y las autoridades advirtieron que toda la estructura estaba en peligro de derrumbarse.

La agencia independiente financiada por el gobierno federal dijo que es demasiado peligroso mantener en funcionamiento del radiotelescopio de plato único —uno de los más grandes del mundo— debido a los daños. Funcionarios de la fundación dijeron que incluso si los trabajadores conseguían reparar todo el daño, los ingenieros concluyeron que la estructura seguiría siendo inestable a largo plazo.

“Esta decisión no fue fácil para la NFS, pero la seguridad de la gente es nuestra mayor prioridad”, dijo Sean Jones, director asistente de la agencia para el Directorio de Ciencias Matemáticas y Físicas. “Entendemos lo mucho que Arecibo significa para esta comunidad y para Puerto Rico”.

Dijo que el objetivo era preservar el telescopio sin poner en peligro a las personas, pero “no hemos encontrado una vía que nos permita hacerlo”.

El telescopio fue construido en la década de 1960 con fondos del Departamento de Defensa de Estados Unidos como parte de las gestiones para desarrollar sus defensas contra misiles balísticos. En sus 57 años de operaciones ha resistido huracanes, humedad intensa y una serie reciente de terremotos.

El telescopio tiene un disco de 305 metros de diámetro. Aparece en la película “Contact”, de Jodie Foster y en “GoldenEye”, de la serie de James Bond. Científicos de todo el mundo lo han utilizado para rastrear asteroides en ruta hacia la Tierra, realizar investigaciones ganadoras del Premio Nobel y determinar si un planeta puede ser habitable.

Ralph Gaume, director de la división de Ciencias Astronómicas de la NFS, recalcó que la decisión no tiene nada que ver con las capacidades del observatorio, que ha permitido a los científicos estudiar pulsares para detectar ondas gravitatorias, además de la búsqueda de hidrógeno neutral, que revela cómo se forman ciertas estructuras cósmicas.

“El telescopio está actualmente en riesgo severo de un colapso inesperado y descontrolado”, dijo.